Cabello Rizado: ¿Un factor en nuestra evolución?

Los rizos pueden haber ayudado a que nuestros cerebros sean más grandes. Un estudio reciente, en el que se utilizaron pelucas en un maniquí dentro de un túnel de viento, revela esta explicación.

Según Tina Lasisi, una investigadora en antropología biológica de la Universidad Estatal de Pensilvania, el cerebro es un órgano grande y muy sensible al calor. Además, genera mucho calor. Por lo tanto, creemos que esto puede ser importante desde un punto de vista evolutivo, especialmente en un momento en el que vemos que el tamaño de nuestro cerebro está creciendo como especie.

La nueva investigación sugiere que el cabello rizado protege mejor el cuero cabelludo de la radiación solar. Además, no se aplasta contra la piel cuando está mojado, lo cual es una ventaja en condiciones de calor que pueden hacer sudar a los humanos. Estas condiciones similares a las que nuestros antepasados homínidos encontraron en África hace millones de años.

Un artículo de investigación de Lasisi y sus colegas de Penn State, publicado este mes en Proceedings of the National Academy of Sciences (que puedes leer aquí), describe sus mediciones de cómo el pelo regula la temperatura del cuero cabelludo bajo la luz solar directa, utilizando diferentes pelucas en un “maniquí térmico”.

Para investigar cómo diferentes tipos de cabello afectan la ganancia y pérdida de calor en el cuero cabelludo, los científicos llevaron a cabo un experimento. Utilizaron un maniquí que fue calentado a una temperatura similar al promedio del cuerpo humano, alrededor de 35 grados Celsius. Este maniquí fue colocado en una cámara de clima controlado dentro de un túnel de viento, lo que les permitió estudiar la cantidad de calor que se transfería entre la piel del maniquí y el entorno que lo rodeaba.

Los investigadores confeccionaron tres pelucas utilizando cabello humano negro proveniente de China. Una peluca era lisa, otra tenía rizos moderados y la tercera tenía rizos muy pronunciados. Esto les permitió observar cómo las diferentes texturas del cabello afectaban la ganancia y pérdida de calor en el cuero cabelludo. También calcularon la pérdida de calor a diferentes velocidades de viento, y mojaron las pelucas para simular la sudoración.

A continuación, los investigadores crearon un modelo para estudiar la pérdida de calor en diferentes condiciones, centrándose en las condiciones típicas del África ecuatorial. Se cree que esta región es donde evolucionaron los primeros homínidos, nuestros antepasados.

El estudio reveló que todos los tipos de cabello proporcionaban protección contra el sol, pero el cabello rizado era el que brindaba la mejor protección y reducía la necesidad de sudar, lo cual evita la pérdida de agua y electrolitos.

La razón por la que los humanos tenemos cabello en la cabeza es un tema que ha sido objeto de debate entre los científicos. Algunos lo relacionan con nuestra evolución de criaturas cuadrúpedas a caminar erguidos, argumentando que el cabello de la cabeza ayudaba a regular la temperatura corporal al actuar como una barrera contra el sol intenso de las zonas ecuatoriales.

¿Ventaja evolutiva?

Incluso se plantea la posibilidad de que el cabello rizado haya sido una de las razones por las que los Homo sapiens reemplazaron a las especies de homínidos como los neandertales y denisovanos, que se extinguieron hace unos 40,000 años.

Tina Lasisi señala que si las mutaciones genéticas que causaron el cabello rizado ocurrieron antes de que los Homo sapiens abandonaran África, pero después de que nuestros antepasados homínidos lo hicieran, podrían haber brindado una ventaja evolutiva a los primeros humanos modernos.

Sin embargo, la investigadora considera que esto es poco probable. El estudio propone que los genes del cabello rizado surgieron mucho antes en la evolución humana, quizás hace unos dos millones de años, cuando el Homo erectus era la especie dominante de homínidos. Sugiere que, a medida que los cerebros de los homínidos crecían, los genes del cabello rizado, que protegían el cuero cabelludo del sol, podrían haber dado una ventaja a aquellos que los poseían.

En cuanto al cabello liso, Lasisi afirma que cualquier predisposición genética al cabello rizado entre los primeros homínidos probablemente era variable. A medida que evolucionamos posteriormente, el cabello rizado pudo haber perdido su ventaja evolutiva, y diferentes tipos de selección genética pudieron haber favorecido el cabello liso.

“Tal vez, una vez que tuvimos cerebros más grandes, también tuvimos todas estas adaptaciones culturales para evitar el sobrecalentamiento, como mejores fuentes de agua”, dice. “Y en ese momento, tal vez no había tanta presión selectiva para el pelo rizado”.

Lasisi explica que las etapas futuras de la investigación se centrarán en buscar pruebas genéticas que respalden esta teoría. Esto implica aprender más sobre los humanos modernos y los genes asociados a la forma del cabello, y luego colaborar con científicos que estudian el ADN antiguo.

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